Eventos científicos 2017 - prensa

Como balance del año en materia científica, el columnista de Ciencia de La Diaria, Leo Lagos, nos preguntó sobre los acontecimientos científicos que destacábamos de este año que se cierra:

Mis opiniones, junto con las de 16 científicos uruguayos fueron publicadas en la nota "17 para 2017"La Diaria Fin de Semana, Montevideo, sábado 30 de diciembre de 2017:
https://findesemana.ladiaria.com.uy/articulo/2017/12/17-para-2017/

¿Cuál fue el acontecimiento científico local del año?
Destaco dos eventos científicos muy diferentes. El primero es un hallazgo con potenciales aplicaciones biotecnológicas; se trata de la fotoliasa bacteriana antártica, descubierta por un grupo de investigadores liderados por Susana Castro y José Marizcurrena, del Instituto de Investigaciones Biológicas Clemente Estable y de la Facultad de Ciencias de la Universidad de la República, con apoyo del Instituto Antártico Uruguayo. Las fotoliasas son enzimas muy antiguas, presentes en todos los seres vivos, exceptuando mamíferos placentarios y algunos marsupiales. El interés en estas enzimas reside en la fotorreactivación, la capacidad de revertir los daños en el ADN causados por la luz ultravioleta. Estos daños son el principal factor por el que la sobreexposición al sol resulta perjudicial para la piel. Esto se debe a que la luz ultravioleta causa inflamación, envejecimiento degenerativo y hasta cáncer de piel por acumulación de daños en el ADN del núcleo de las células cutáneas. El éxito del grupo de Castro y Marizcurrena consiste en haber descubierto ciertas fotoliasas en bacterias antárticas resistentes a la luz ultravioleta, que resultan efectivas en la reparación del ADN de células eucariotas, en particular de las células humanas. Al mismo tiempo, han desarrollado un método económico de extracción de estas fotoliasas que hace viable su aplicación práctica en cosméticos y productos farmacéuticos orientados a la salud de la piel.

El otro acontecimiento científico a destacar de 2017 es el congreso Asteroides, Cometas y Meteoros (ACM 2017), el evento académico internacional más importante sobre cuerpos pequeños del sistema solar. Esta fue la primera vez que un ACM se realizó en nuestro país, convocando a casi 500 especialistas de todo el mundo, incluyendo a los principales investigadores y líderes científicos de las más recientes misiones de exploración espacial. Precisamente, tres de los ejes centrales giraron en torno a las exitosas misiones espaciales: Dawn, Rosetta y New Horizons (Dawn visitó el planeta enano Ceres y el asteroide Vesta, Rosetta descendió en el cometa 67P/Churiumov-Guerasimenko, y New Horizons sobrevoló Plutón). Durante este congreso, se dieron a conocer nuevas denominaciones de asteroides, entre las que se destacan el asteroide 10690 Massera, en homenaje al ingeniero y matemático uruguayo José Luis Massera, y el asteroide 10477 Lacumparsita, con motivo del centenario del célebre tango. La realización de este evento del más alto nivel científico es una prueba más de que la astronomía uruguaya es una referencia mundial en el área de las ciencias planetarias, que se explica por el destacado trabajo que durante las últimas décadas ha venido realizando el grupo liderado por los investigadores Julio Ángel Fernández, Gonzalo Tancredi y Tabaré Gallardo, de la Facultad de Ciencias de la Universidad de la República.

¿Cuál fue el acontecimiento científico mundial del año?
El gran evento científico del año ha sido la primera observación, mediante ondas gravitacionales y electromagnéticas, del colapso de dos estrellas de neutrones. Un descubrimiento que ha involucrado a unos 4.000 científicos de casi 70 observatorios de todo el mundo. Las estrellas de neutrones son objetos muy compactos, con masa similar a la del Sol (o el doble), concentrada en una esfera de apenas unos diez kilómetros de radio. Cuando dos de estas estrellas se aproximan lo suficiente, se forma un sistema binario en el que ambas giran rápidamente en torno al centro del sistema. Esta danza cósmica genera ondas gravitacionales que son ondulaciones del espacio-tiempo. Conforme las estrellas se acercan, giran cada vez más rápido hasta que finalmente colapsan, produciendo un gigantesco destello de energía denominado kilonova que, entre otras cosas, produce enormes cantidades de elementos pesados, como oro y platino. El 17 de agosto de 2017 los instrumentos de la colaboración LIGO-Virgo (Observatorios de Ondas Gravitacionales por Interferometría Láser) observaron por primera vez las ondas gravitacionales generadas por el colapso de un sistema binario de estrellas de neutrones. Esta kilonova, ubicada en una galaxia de la constelación Hidra, también liberó grandes cantidades de energía en todo el espectro electromagnético, que fue observada en señales de rayos gamma, rayos X, luz ultravioleta, visible, infrarroja y ondas de radio. Este evento cósmico no es el primero en ser observado con ondas gravitacionales (ya se habían observado con anterioridad ondas gravitacionales procedentes del colapso de agujeros negros, el primero el 14 de setiembre de 2015), pero es la primera observación de ondas gravitacionales generadas por el colapso de estrellas de neutrones. Y tampoco es la primera vez que se observa una kilonova (ya se había observado una el 3 de junio de 2013), pero es la primera vez que una kilonova es observada mediante ondas gravitacionales. Y tampoco es la primera observación multimensajero (existen eventos anteriores detectados coordinadamente mediante varios mensajeros a la vez, por ejemplo, la supernova 1987A, observada con luz y con neutrinos), pero es la primera observación multimensajero que involucra ondas gravitacionales; y es por eso que este evento ha marcado el nacimiento de una nueva era para la astronomía, la era de la astronomía multimensajero con ondas gravitacionales.







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